« Flexibilité souveraine » : comment une tribu a défié les autorités grâce au cannabis

La bande orientale des Indiens Cherokee affirme que l'ouverture d'un dispensaire est un acte de souveraineté

« Flexibilité souveraine » : comment une tribu a défié les autorités grâce au cannabis

La bande orientale des Indiens Cherokee affirme que l'ouverture d'un dispensaire est un acte de souveraineté. Mais les autorités de Caroline du Nord ont cherché à restreindre les ventes.

Un employé déplace une plante de marijuana en fleurs sur une table d'exposition à Cherokee, en Caroline du Nord [Robert Nickelsberg/Al Jazeera]

Par Judith Matloff
Publié le 17 juin 2024
17 juin 2024

Cherokee, Caroline du Nord – Dans une salle de bingo reconvertie au cœur des Appalaches, Myrtle Driver a mené la charge pour défier l'État de Caroline du Nord.

Cet homme vif de 80 ans, membre vénéré de la bande orientale des Indiens Cherokee, a remis à un caissier un collier de perles wampum violettes, une monnaie autochtone traditionnelle. En retour, il a reçu des paquets de pré-rouleaux et de produits comestibles de marijuana.

C'est ainsi que Driver a effectué son premier achat au supermarché Great Smoky Cannabis Company, la seule exploitation de graines de cannabis indigène à vendre dans une partie des États-Unis où la marijuana est illégale.

Les membres de la tribu ont applaudi et essuyé leurs larmes. Ensuite, les portes du magasin se sont ouvertes aux 800 clients alignés dehors sous la pluie, chacun avec une carte certifiant qu'ils étaient autorisés à acheter de la marijuana médicale.

Ils étaient autochtones, noirs et blancs. Ils étaient républicains et démocrates. Certains étaient même avec des béquilles. Un ouvrier du bâtiment a conduit neuf heures depuis Valley Forge, en Pennsylvanie, juste pour montrer son soutien.

Tous recherchaient de l'herbe légale et réglementée, même si elle n'était légale que sur le territoire de 57 000 acres de la tribu, connu sous le nom de Qualla Boundary.

En défiant les autorités de Caroline du Nord, le groupe affirme exercer son droit d'établir ses propres règles, comme il le faisait avant l'arrivée des hommes blancs sur cette terre.

« Nous ne demandons pas la permission à l'État ; nous leur disons », a expliqué Forrest Parker, directeur général de Qualla Enterprises LLC, la société de cannabis gérée par une tribu qui supervise l'entreprise.

La bande orientale des Indiens Cherokee est l'une des 574 tribus reconnues par le gouvernement fédéral aux États-Unis, chacune possédant une souveraineté inhérente : en d'autres termes, elles ont le droit de se gouverner elles-mêmes.

Pour le gouvernement américain, cela signifie que les terres tribales relèvent de la compétence fédérale – mais pas de l’autorité de l’État.

L'hypermarché du cannabis a toutefois indisposé certains législateurs républicains de Caroline du Nord, qui ont poussé le gouvernement fédéral à intercéder en leur faveur. Cela soulève des questions sur les limites de la souveraineté tribale – et sur la question de savoir quelle autorité devrait prévaloir sur les terres autochtones.

"C'est unique - un véritable flex souverain", a déclaré John Oceguera, lobbyiste du cannabis et ancien législateur du Nevada de la tribu Walker River Paiute, à propos du supermarché alors qu'il regardait de côté les clients arriver.

Opposition républicaine
Myrtle Driver, une femme bien-aimée et aînée de la tribu, étale un mouchoir violet sur une table, avec des chaînes de perles wampum à l'intérieur.

Myrtle Driver, 80 ans, membre de la bande orientale des Indiens Cherokee, montre les perles wampum qu'elle a utilisées pour le premier achat du dispensaire. [Robert Nickelsberg/Al Jazeera]

Le dispensaire a été inauguré le 20 avril, date connue des aficionados sous le nom de 4/20, jour férié pour les amateurs de marijuana.

Mais l'ouverture du magasin – et ses projets d'expansion vers la marijuana récréative au cours des prochains mois – ont suscité la colère des sénateurs républicains Thom Tillis et Ted Budd.

Juste avant l'ouverture du dispensaire, les deux sénateurs, qui représentent la Caroline du Nord au Congrès américain, ont envoyé une lettre exhortant les agences gouvernementales à appliquer les lois fédérales et étatiques interdisant la marijuana.

"Ces derniers mois, nous avons entendu directement les habitants de la Caroline du Nord nous faire part de leurs inquiétudes concernant la création par la bande orientale des Indiens Cherokee et Qualla Enterprise LLC d'une opération visant à produire, cultiver et vendre de la marijuana", ont-ils écrit.

« Alors que notre pays est confronté à une crise de drogue sans précédent qui nuit à nos communautés, il est essentiel de savoir quelles mesures vos ministères et agences prennent pour faire respecter les lois fédérales et étatiques en vigueur. »

Cependant, les experts affirment que les sénateurs ont peu de recours pour fermer le dispensaire. Au lieu de cela, tous les efforts que les forces de l'ordre fédérales et étatiques pourraient entreprendre se concentreront probablement sur l'examen de toute violation potentielle des réglementations fédérales sur les jeux de hasard et le cannabis.

Par ailleurs, le membre du Congrès Chuck Edwards de Caroline du Nord a présenté en septembre dernier le Stop Pot Act, citant les projets de la Eastern Band visant à légaliser la marijuana sur les terres tribales.

S'il est adopté, le projet de loi retirerait certains fonds fédéraux aux États et aux tribus qui autorisent l'usage de la marijuana à des fins récréatives.

« Les lois d'un gouvernement quel qu'il soit ne devraient pas empiéter sur l'ensemble des lois de notre pays, et les fonds fédéraux ne devraient pas être accordés à des juridictions qui ignorent délibérément la loi fédérale », a déclaré Edwards.

« Est-ce une terre souveraine ?

Employés et membres de la nation Cherokee se rassemblent devant la Great Smoky Cannabis Company, un bâtiment marron d'un étage.
Les employés de Great Smoky Cannabis Company posent pour une photo le 19 avril, un jour avant l'ouverture du dispensaire [Robert Nickelsberg/Al Jazeera]

Ces attaques n’ont toutefois pas réussi à mettre un terme aux opérations de la Great Smoky Mountain Cannabis Company.

Mais ils ont incité d’autres tribus à se ranger aux côtés de la bande orientale des Indiens Cherokee, estimant que toute ingérence pourrait constituer une attaque contre la souveraineté autochtone.

Six tribus du Wisconsin ont publié une déclaration de soutien après que les sénateurs ont envoyé leur lettre en mars. Un rassemblement inter-tribal à la frontière de Qualla a également eu lieu en signe de solidarité au début du mois.

Si l'entreprise d'Eastern Band peut éviter d'être fermée, affirment ses défenseurs, elle pourrait servir d'exemple à d'autres nations autochtones cherchant à se lancer sur le marché légal du cannabis, d'une valeur estimée à 35 milliards de dollars aux États-Unis.

"Cette décision a attiré l'attention de tribus comme dans l'Idaho, où elles pensaient qu'elles n'auraient aucune chance", a déclaré Mary Jane Oatman, une femme Nez Percé qui dirige l'Indigenous Cannabis Industry Association, un groupe national de défense. «Il offre un modèle de parcours organisé.»

Oatman et d’autres défenseurs estiment qu’une « ruée vers l’or vert » issue des ventes de marijuana pourrait potentiellement profiter aux tribus qui gèrent les terres à travers les États-Unis.

La grande majorité de ce territoire – environ 22,7 millions d’hectares (56,2 millions d’acres) – est considérée comme une « terre en fiducie » : le gouvernement fédéral détient le titre du territoire « en fiducie » pour un individu ou une tribu.

Cela brouille la question de savoir qui peut exercer l’autorité sur la terre, selon Courtney Lewis, professeur cherokee d’anthropologie à l’Université Duke.

« Ce qui est confié relève techniquement du droit fédéral. Mais est-ce une terre souveraine ou fédérale ? dit-elle.

Un employé autochtone inspecte des plants de marijuana dans une serre.
Les plants de marijuana de Great Smoky Cannabis Company sont cultivés à partir de graines génétiquement modifiées [Robert Nickelsberg/Al Jazeera]

La position ambiguë du gouvernement américain à l’égard de la consommation, de la possession et de la distribution de marijuana complique encore davantage les choses.

Le cannabis est illégal au niveau fédéral, mais environ 41 États et le District de Columbia autorisent son usage médical ou récréatif.

Se posent ensuite les questions de mise en application. Chaque nouveau président adopte une approche différente pour faire respecter la loi fédérale.

L’administration du président Barack Obama, par exemple, a adopté une politique encourageant les procureurs à laisser tranquilles les États et les tribus qui ont légalisé la marijuana. Mais sous le successeur d'Obama, Donald Trump, Jeff Sessions, alors procureur général, a annulé cette politique, même si aucune mesure n'a finalement été prise contre les tribus.

D’autres mesures ont également refroidi les efforts des autochtones visant à réglementer la marijuana sur les terres tribales.

En 2017, le Bureau des Affaires indiennes a envoyé des agents fédéraux effectuer une descente dans une installation cultivant de la marijuana à des fins médicales à Picuris Pueblo, une communauté autochtone du nord du Nouveau-Mexique.

Cela s'est produit malgré le fait que l'État avait légalisé la marijuana à des fins médicales en 2007 et que la tribu avait décriminalisé son utilisation pour ses membres en 2015.

Un deuxième coup à Picuris Pueblo a eu lieu en 2021, avec des agents confisquant des plants de marijuana dans un jardin potager. Plus tôt la même année, le Nouveau-Mexique avait promulgué une loi autorisant les résidents à cultiver jusqu'à 12 plantes pour leur usage personnel.

Craignant la répression, les quelque 100 tribus qui gèrent d’une manière ou d’une autre des opérations réglementées de cannabis – qu’il s’agisse de tests, de vente, de culture ou de transformation – se sont largement ouvertes dans les États autorisant la consommation de marijuana.

Certaines tribus ont également signé des accords avec les États pour définir les modalités de production et de distribution du cannabis. Ces pactes comprennent des accords sur la manière de taxer les produits à base de marijuana et des systèmes de suivi pour surveiller la chaîne d'approvisionnement.

Mais la bande orientale des Indiens Cherokee a progressé par elle-même, ignorant les résistances de son propre État.

Quelques jours seulement après le lancement de la Great Smoky Cannabis Company, l’administration du président Joe Biden a décidé de reclasser la marijuana comme une drogue moins dangereuse, ouvrant ainsi la porte à son utilisation pour la recherche et la médecine.

La drogue reste cependant illégale au niveau fédéral. Et la nouvelle classification pourrait être annulée par une administration ultérieure.

Un investissement noble
Myrtle Driver et un autre membre de la bande orientale des Indiens Cherokee brandissent un paquet de produits comestibles infusés à la marijuana, étiquetés dans la langue traditionnelle Cherokee.

Myrtle Driver, dotée du titre de « Femme bien-aimée » dans sa tribu, a aidé à traduire les différentes variétés de produits à base de marijuana en langue cherokee [Robert Nickelsberg/Al Jazeera]

Jusqu’à présent, la bande orientale des Indiens Cherokee a dépensé plus de 35 millions de dollars pour son exploitation de cannabis, investissant dans des équipements et des infrastructures de pointe. C'est une somme dérisoire comparée aux ventes brutes projetées de 208 millions de dollars pour la première année.

Le magasin de 3 000 mètres carrés (10 000 pieds carrés) brille d'enseignes au néon. Dans la cuisine du chef, les cuisiniers infusent des friandises avec du THC, l'un des composés du cannabis qui provoque un effet planant.

Sur la ferme de 22 acres située plus loin, 44 variétés de plantes prospèrent dans des serres. Les machines installées dans les chambres réfrigérées traitent les extraits pour les produits comestibles, les lotions et les vapes.

Pour rentabiliser le dispensaire, la tribu compte sur la clientèle des attractions touristiques proches. Bien qu'elle soit éloignée de toute grande ville (Charlotte, Atlanta et Knoxville sont toutes à plus de trois heures de route), cette partie luxuriante de la Caroline du Nord est populaire auprès des randonneurs et des joueurs.

Certains viennent visiter le parc national des Great Smoky Mountains. D'autres voyagent pour séjourner au Harrah's Cherokee Casino, le complexe hôtelier de 1 833 chambres que la tribu possède dans la région.

Le casino représente une source de revenus importante pour la tribu, avec plus de quatre millions de visiteurs chaque année. Mais le dispensaire a créé 100 nouveaux emplois pour les membres de la communauté, et ce nombre devrait atteindre 500.

Cela a créé un buzz parmi certains des plus jeunes employés du dispensaire, dont certains ont déclaré à Al Jazeera qu'ils vendaient de l'herbe à bas prix avant son ouverture.

"Je travaille avec le cannabis depuis longtemps, et c'est la première fois que je le fais avec et pour ma tribu", a déclaré le caissier Eric Bird, 34 ans. Il a lissé son uniforme et s'est étouffé. "C'est un rêve devenu réalité."

Ramsey Hamide, un important détaillant de cannabis de Vancouver, Washington, qui a été consultant sur le projet, a observé les employés, jeunes et vieux, se promener avec des plateaux d'échantillons et prendre des selfies devant des buissons de cannabis en pot.

« J'ai ouvert plus d'une poignée de magasins, et ce niveau d'adhésion de la communauté est unique », a-t-il déclaré. « Après 10 ans dans l’industrie, on est blasé, mais voir l’impact en termes de diversification économique et de création d’emplois est incroyable. »

"Ce que veut la tribu"

Un employé se tient entre des rangées de buissons de marijuana dans une serre.
La bande orientale des Indiens Cherokee espère étendre ses ventes pour inclure un usage récréatif dans les mois à venir [Robert Nickelsberg/Al Jazeera]

Cette adhésion s’est accrue, même en dehors du dispensaire. En septembre dernier, 70 pour cent des membres de la tribu ont voté en faveur d'un référendum autorisant la consommation récréative de marijuana.

Cela s’appuie sur une décision antérieure, en 2021, d’autoriser la marijuana à des fins médicales sur les terres de Qualla Boundary.

Une minorité de la communauté craignait que l'introduction d'un commerce de marijuana n'augmente la criminalité et la consommation de drogue dans la réserve. Certains s'inquiétaient également d'une éventuelle répression de la part des autorités ou craignaient que l'entreprise ne rapporte pas suffisamment pour justifier un investissement important.

Mais Richard French, président du conseil tribal de la santé, a déclaré que le nombre élevé de personnes ayant voté en faveur était significatif. "C'est ce que veut la tribu", a-t-il déclaré.

Un procureur local a toutefois averti que les personnes pourraient toujours être poursuivies en justice si elles emportaient leurs achats de marijuana hors des terres Cherokee.

"En Caroline du Nord, la culture, la distribution et la possession de marijuana restent illégales, et nous continuerons à appliquer la loi de l'État au large de Qualla Boundary", a déclaré le procureur du district Ashley Hornsby Welch dans un communiqué.

Mais jusqu’à présent, les forces de l’ordre semblent adopter une approche non interventionniste. Aucun client n'a été interpellé à la sortie du site. En fait, le personnel a déclaré que le shérif local, Curtis Cochran, avait visité les installations avec des patrouilleurs routiers avant l'ouverture. Ils sont repartis avec des cadeaux : des T-shirts et des sacs à l'épreuve des enfants.

Cochran a néanmoins déclaré à la chaîne de télévision locale ABC4 qu'il n'hésiterait pas à procéder à des arrestations en dehors de Qualla Boundary.

« Ils doivent faire comprendre à leurs gens là-bas que, lorsqu'ils sortent des frontières, ils se trouvent dans un monde différent », a-t-il déclaré.

Les nouveaux clients du dispensaire ne semblent cependant pas trop inquiets. L'amputé Donny Watkins, 60 ans, vit à 20 miles de là, à Clyde, en Caroline du Nord. Il s’est dit ravi de pouvoir enfin acheter de la marijuana médicale réglementée à proximité.

Avant, il devait quitter l'État pour obtenir la teinture qui soulage la douleur qu'il ressent suite à un accident de moto.

"Je suis allé chez des psychiatres et j'ai pris des médicaments, mais seul le cannabis calme le corps", a-t-il déclaré en désignant sa jambe prothétique.

Avait-il peur d'être arrêté ? Pas du tout. "C'est une chance que je suis prêt à saisir."

SOURCE : AL JAZEERA

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