Comment l'église mormone a déverrouillé un pot médical pour les États rouge foncé

"Ils ont fait tout ce qu'ils pouvaient pour lutter contre cela jusqu'à ce que les gens aient parlé", a déclaré un ancien législateur de l'État à propos de l'église.

SALT LAKE CITY – Un jeudi d'octobre 2018, une poignée des principaux législateurs de l'Utah, des représentants de l'Église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours et des défenseurs de la marijuana à des fins médicales se sont rendus dans la Gold Room , un espace orné du Capitole de l'État.

Ils ont été rejoints par l'Utah Medical Association et des groupes d'application de la loi pour annoncer un accord visant à légaliser la marijuana à des fins médicales dans tout l'État.

Tout le monde était là en grande partie parce que l'église avait décidé qu'ils le seraient.

« On pouvait presque entendre le grincement des dents des forces de l'ordre – et de certaines des autres personnes qui étaient assises là – devoir jouer gentiment et dire 'Oh ouais… c'est du kumbaya.' Parce que ce n'était pas le cas », a déclaré l'ancien sénateur républicain de l'Utah, Mark Madsen, qui a travaillé à l'adoption d'une loi sur la marijuana à des fins médicales. "L'église a fait que cela se produise."

Malgré la popularité nationale de la légalisation de la marijuana, 14 États – principalement dans le Grand Sud et les Grandes Plaines – ne l'ont pas adopté à des fins médicales. Triangulant autour d'un soutien croissant et poussée par la touche personnelle de ses membres, l'église mormone a donné le feu vert à un programme de marijuana à des fins médicales que les défenseurs de l'industrie de la marijuana pourraient utiliser pour réussir dans des endroits profondément conservateurs comme l'Idaho ou le Kansas.

Les partisans de la marijuana ont fait tomber plusieurs obstacles à l'industrie cette année, ouvrant New York et la Virginie à une légalisation complète - et même légalisé le cannabis médical dans des États plus conservateurs comme l'Alabama. La plupart des États restants n'ont pas de processus d'initiative de vote et ont des groupes influents fermement opposés à la légalisation de la marijuana à des fins médicales.

"Certains des législateurs qui s'opposent à la marijuana à des fins médicales s'y opposent parce qu'ils craignent que cela ne conduise d'une manière ou d'une autre à la légalisation", a déclaré Karen O'Keefe, directrice de la politique de l'État au Marijuana Policy Project, un groupe national de défense du cannabis axé sur les législatures des États et les initiatives de vote. « [L'Utah est] un bon exemple d'un État qui a un programme médical limité, où il n'y a aucun œil à la légalisation de l'utilisation par les adultes, et où il y avait en fait une participation active de la société médicale dans l'élaboration des détails du programme. "

Le chemin de l'Utah vers la légalisation de la marijuana à des fins médicales passait directement par les saints des derniers jours. Les membres de la foi mormone représentent 60% de la population de l'État en 2020 et près de 90% de la législature de l'État, selon The Salt Lake Tribune . L'influence de l'église sur la politique est si forte que les bars traditionnels n'étaient pas légaux dans l'Utah jusqu'en 2003. Certaines délégations étrangères ont même importé leur propre bière aux Jeux olympiques d'hiver de 2002 à Salt Lake City.

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Alors que certains aspects du rôle de l'église dans la lutte contre la marijuana à des fins médicales ont déjà été relatés, une demi-douzaine de législateurs et d'avocats qui ont travaillé sur l'effort de légalisation de l'Utah ont offert de nouveaux détails à POLITICO : pour s'opposer à la question, puis - une fois que les sondages ont montré un soutien écrasant du public - ont utilisé ce même pouvoir politique pour amener des acteurs clés à la table de négociation pour forger un compromis. L'accord a représenté un changement pour l'église, mais qui a essentiellement annulé une mesure de vote plus large sur la légalisation du cannabis médical approuvée par les électeurs en 2018.

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"Ils ont fait tout ce qu'ils pouvaient pour lutter contre cela jusqu'à ce que les gens aient parlé et qu'ils aient essentiellement une arme sur la tête", a déclaré Madsen dans une interview. « [Mais] donnez-leur le mérite d'être venus et d'avoir amené les autres avec eux. »

Les porte-parole de l'église et de l'Utah Medical Association ont refusé de commenter ce rapport. Les groupes locaux chargés de l'application des lois n'ont pas renvoyé les demandes de commentaires.

Tentatives législatives
Le manuel officiel de l'église - sur lequel vivent de nombreux mormons - dit que les membres doivent s'abstenir de tabac, d'alcool et de café, ainsi que de substances « qui sont nocives, illégales ou addictives ou qui altèrent le jugement ».

Cette foi a fortement influencé la politique publique de l'Utah pendant des décennies, notamment dans ses lois sur l'alcool : les épiceries et les restaurants ne sont pas autorisés à vendre de la bière contenant plus de 5 % d'alcool, l'une des plus basses plafonds de l'État du pays. Jusqu'en 2019, la limite était de 4 %.

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Un service LDS dans un quartier de Saratoga Springs, Utah – une banlieue de Salt Lake City. 60 pour cent des Utahns sont des membres actifs de l'église mormone.
Un service LDS dans un quartier de Saratoga Springs, Utah – une banlieue de Salt Lake City. 60 pour cent des Utahns sont des membres actifs de l'église mormone. | Natalie Fertig/POLITICO

Lorsque Madsen a présenté pour la première fois un projet de loi sur la marijuana à des fins médicales en 2015, un représentant de l'église s'est présenté à son bureau pour l'informer de son opposition.

« Ils sont entrés et m'ont dit : 'Nous nous opposons à votre projet de loi.' Il n'y a eu aucune discussion », a déclaré Madsen, le petit-fils de l'ancien prophète LDS Ezra Taft Benson qui a été sénateur pendant dix ans et reste un membre actif de l'église.

"[Ils ont dit]" nous sommes juste venus par courtoisie pour vous dire que nous allons… à la direction du Sénat, et nous allons lui dire de faire tout ce qu'il peut pour tuer le projet de loi "", a-t-il expliqué.

Malgré cette opposition, le projet de loi a été adopté par le Sénat, mais il n'est allé nulle part à la Chambre.

L'actuel chef de la majorité au Sénat, Evan Vickers, a déclaré que l'église ne lui avait jamais demandé de supprimer un projet de loi. Pourtant, il a expliqué que l'église intervient lorsqu'elle est préoccupée par un problème et, a-t-il reconnu, elle s'est impliquée dans la marijuana.

"La position générale, où l'église sort et dit:" Nous sommes opposés à cela ou vous savez que nous sommes favorables à cela "… cela arrive moins que vous ne le pensez", a déclaré Vickers dans une interview.

Après trois ans d'efforts législatifs infructueux, les défenseurs du cannabis ont porté la question devant les électeurs. L'église s'est initialement opposée à la mesure du scrutin, et le 23 août 2018, les dirigeants de l'église ont envoyé une « annonce officielle de l'église » aux membres de l'Utah les exhortant à voter contre la mesure.

En mai 2018, le soutien à la marijuana médicale dans l'Utah était de 72 %. Mais l'opposition de l'église et d'autres groupes a considérablement réduit son approbation de sorte qu'en octobre, le soutien avait chuté à 51%.

Dans les coulisses, cependant, l'église travaillait à forger un compromis qui aboutirait à une facture médicale avec laquelle ils pourraient vivre. Dans un e-mail adressé au groupe de défense de la marijuana à des fins médicales TRUCE le 7 juin 2018 obtenu par POLITICO, le lobbyiste de l'église Marty Stephens a demandé au groupe de travailler avec lui pour créer une liste des éléments clés nécessaires dans un projet de loi Les dirigeants de l'Église, l'UMA, la Chambre de [Salt Lake City], les dirigeants législatifs et le bureau du gouverneur.

Marijuana mormone
Le projet de loi issu du compromis était plus conservateur que le référendum approuvé par les électeurs. Les patients ne peuvent pas fumer de fleur de marijuana - ils ne peuvent que la vaporiser - et il existe une limite d'achat mensuelle inférieure qui, selon certains défenseurs, est à peine suffisante pour les patients souffrant de maladies graves.

Au-delà de la distribution de cartes de marijuana à des fins médicales, les médecins ont la possibilité de prescrire des quantités spécifiques inférieures aux limites mensuelles prescrites par l'État et de limiter les patients à un type de produit spécifique – les produits comestibles uniquement, par exemple.

Moins de licences commerciales et de conditions d'éligibilité ont été autorisées dans le projet de loi de compromis. Chaque dispensaire - ou pharmacie, comme on les appelle dans l'Utah - doit également disposer d'un pharmacien agréé pour vérifier chaque achat par rapport au système de suivi à l'échelle de l'État et à l'ordonnance du médecin.

Vickers, pharmacien de profession, était le principal parrain du projet de loi et a été étroitement associé à son élaboration.

« Les gens qui étaient favorables le considéraient comme un médicament – ​​comment peut-il aider les gens ? » Vickers a expliqué. « Parce que nos principes religieux conservateurs nous disent aussi que nous voulons aider les gens. »

Connor Boyack du Libertas Institute, un groupe de réflexion libertaire basé dans l'Utah, a déclaré que la position de l'église visait à s'assurer que le projet de loi ne crée pas de failles qui pourraient permettre l'utilisation récréative de la marijuana. "Ils ont estimé que notre initiative de cannabis médical était en fait récréative - c'était la nature du langage de l'opposition pendant la campagne, et c'est ce qu'ils ont communiqué lors de conversations privées."

Les programmes médicaux dans des États comme l'Oregon et la Californie ont acquis la réputation de faciliter l'obtention d'une carte de marijuana à des fins médicales. En Oklahoma, près de 10 pour cent de la population totale de l'État possède une carte de marijuana à des fins médicales, soit presque le taux d'utilisation récréative des adultes dans certains États légaux.

Le pharmacien Nathaniel Dotson vérifie une transaction de marijuana à des fins médicales alors qu'un employé du magasin de Beehive Farmacy vérifie un client dans l'allée du magasin par la fenêtre. L'Utah exige que des pharmaciens certifiés soient disponibles dans tous les dispensaires pour vérifier toutes les transactions.
Le pharmacien Nathaniel Dotson vérifie une transaction de marijuana à des fins médicales alors qu'un employé du magasin de Beehive Farmacy vérifie un client dans l'allée du magasin par la fenêtre. L'Utah exige que des pharmaciens certifiés soient disponibles dans tous les dispensaires pour vérifier toutes les transactions. | Natalie Fertig/POLITICO

Pour éviter ce type de marché grand ouvert, l'église a initialement suggéré que les ventes de fleurs de marijuana soient interdites.

Mais un certain nombre de patients médicaux – dont beaucoup faisaient partie de la foi – se sont assis avec des représentants de l'église et ont expliqué à quel point la fleur est importante pour soulager rapidement les symptômes ou les crises.

"Marty est revenu aux réunions et a dit 'D'accord, je suis persuadé que nous en avons besoin'", a déclaré Boyack, qui était dans la salle pour les négociations, faisant référence au lobbyiste de l'église. Plus tard, lorsqu'un représentant de l'Utah Medical Association a de nouveau évoqué l'interdiction des fleurs, Boyack a rappelé que Stephens avait tempéré leur opposition.

Pourtant, tout le monde ne s'est pas senti entendu par l'église dans le processus de compromis. Le groupe de défense des patients TRUCE n'avait plus de siège à la table. Sa fondatrice, Christine Stenquist, avait quitté l'église en 2017 et s'était sentie intentionnellement exclue des négociations.

"Je suis le seul de ce cercle qui n'est pas [un membre d'église], et je suis celui qui est complètement exclu", a déclaré Stenquist dans une interview. «Quand l'église n'aime pas quelque chose, ils frappent le 'nous contre eux'. Et cela me frustre sans fin, parce que ce n'est pas une chose « nous contre eux ».

Exporter la compassion
L'Utah prévoyait que 10 000 patients s'inscriraient au cours de la première année du programme. L'État a atteint ce nombre au cours des six premiers mois . En février, il y avait plus de 23 000 titulaires de carte actifs, selon les registres de l'État , un taux similaire à celui des programmes médicaux de New York et du Dakota du Nord.

Alors que les défenseurs du cannabis indiquent des endroits où les patients pourraient encore avoir un meilleur accès ou de meilleurs prix, et que les propriétaires de dispensaires se plaignent des dépenses engagées pour que les pharmaciens soient sur place à tout moment, la plupart des gens considèrent le programme de l'Utah comme un succès. D'autres États conservateurs, en fait, commencent à considérer l'Utah comme un modèle à suivre.

"L'Idaho a beaucoup examiné notre modèle", a déclaré Vickers, ajoutant qu'il s'était également entretenu avec des législateurs du Kansas.

Le programme médical de l'Utah peut également servir de modèle dans d'autres États conservateurs, car il a été spécialement conçu pour créer un pare-feu contre le pot récréatif.

Un récent sondage mené par un groupe national de commerce de la marijuana a révélé que 66% des Utahns soutiennent quelque peu ou fortement la légalisation fédérale . Le dernier sondage réalisé sur les opinions des électeurs sur la légalisation dans l'Utah remonte à 2018. Bien qu'on ne leur ait pas demandé s'ils soutenaient la légalisation récréative, 57% ont déclaré qu'ils craignaient que la légalisation médicale puisse conduire à de l'herbe récréative.

"L'Utah (...) sera probablement l'un des derniers États à légaliser la marijuana à des fins récréatives", a déclaré O'Keefe. "Il n'y a aucune pression du tout, même pour dépénaliser la simple possession de marijuana."

Le plus gros obstacle, cependant, sera l'église – qui dispose d'un pouvoir considérable à l'échelle de l'État qu'elle pourrait utiliser pour dissuader les électeurs ou les rediriger comme elle l'a fait lors de la bataille contre la marijuana médicale.

Lorsque l'église a jeté tout ce qu'elle avait sur l'initiative médicale, la décrivant comme une légalisation récréative sous le couvert de la médecine, cette stratégie a réussi à éradiquer le soutien à la mesure.

"Il n'y a pas d'appétit pour les loisirs [en Utah]", a déclaré Boyack de l'Institut Libertas. "Et l'église LDS viendrait absolument le combattre."

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