Les chiens renifleurs sont très influencés par ce que croient leurs maîtres.

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Le blogue de Valérie Borde

Comment tromper un chien renifleur

4 février 2011
Les chiens utilisés pour repérer de la drogue ou des explosifs sont très influencés par ce que croient leurs maîtres, démontre une étude publiée en janvier dans le journal Animal Cognition (pdf en anglais).
La chercheuse postdoctorale Lisa Lit, du MIND Institute de l’Université de Californie à Davis, a effectué une expérience astucieuse à laquelle ont participé 18 maîtres-chiens expérimentés et leurs animaux, qui venaient tous d’agences de sécurité reconnues par les autorités américaines.

Elle a demandé aux maîtres-chiens de faire découvrir de la drogue ou des explosifs à leurs animaux successivement dans quatre salles, en leur disant qu’il pouvait y avoir jusqu’à trois de ces «cibles» à repérer par pièce.

Mais dans la première pièce, la chercheuse n’a rien placé. Elle s’est contentée d’entrer, de faire quelques pas et de ressortir.

Dans la seconde, elle a collé un petit bout de papier de construction rouge sur un placard.

Dans la troisième, elle a placé des leurres, deux balles de tennis et deux saucisses, tous hors de la vue des animaux et de leurs maîtres.

Dans la dernière, elle a mis les mêmes leurres et placé à nouveau le petit bout de papier de construction rouge.

Elle n’a mis ni drogue, ni explosif dans ces quatre pièces. Mais elle a induit en erreur les maîtres-chiens en leur disant que les bouts de papier rouge indiquaient où se trouvaient des cibles à repérer.

Les équipes ont fouillé chacune des pièces pendant cinq minutes à deux reprises, dans un ordre différent. Les maîtres devaient alerter la chercheuse dès qu’ils pensaient que leur chien avait repéré quelque chose.

Résultat : dans toutes les pièces, il y a eu des alertes. Alors qu’il n’y avait rien de suspect nulle part, rappelons-le!

Plus surprenant encore, les alertes ont été les plus nombreuses là où le papier rouge avait été placé, un signal que seuls les maîtres pouvaient interpréter. Même les saucisses et les balles de tennis ont moins éveillé l’intérêt des chiens que les bouts de papier rouge.

La chercheuse, une ancienne maître-chien elle-même, en a déduit que les chiens renifleurs, même lorsqu’ils sont bien entraînés, sont nettement influencés par des signaux non verbaux de leurs maîtres.

Dans une prochaine étude, elle compte recommencer l’expérience en filmant les protagonistes pour identifier ces signaux et aider ainsi les maîtres à essayer de s’en affranchir, histoire d’améliorer la fiabilité du flair de leurs chiens.

On sait depuis longtemps que les animaux domestiques, en particulier les chiens, sont influencés par les signaux non verbaux inconscients de leurs propriétaires. Mais cela n’avait jamais été mis clairement en évidence avec des chiens renifleurs, sensés être capables d’obéir à leur seul flair.

Si l’on veut utiliser ces chiens pour dépister des cancers, comme le laisse entendre une autre étude sortie ces jours-ci, on aura intérêt à se méfier des faux positifs…

Ce phénomène fascinant est connu des chercheurs en psychologie sous le nom d’effet Clever Hans, du nom d’un cheval particulièrement malin dont le cas passionna les scientifiques au début du 20e siècle.

«Hans le malin» était capable de répondre à nombre de questions d’arithmétique. On crut d’abord à une supercherie, jusqu’à ce qu’on découvre qu’il répondait correctement aux questions même en l’absence de son maître… mais seulement si la personne qui l’interrogeait connaissait les réponses et si le cheval pouvait la voir!

Le cheval Hans ne savait pas compter, il était seulement particulièrement doué pour décrypter les signaux non verbaux de celui qui l’interrogeait.

Pour en savoir plus, vous pouvez lire en anglais toute l’histoire racontée par le découvreur de cet effet, Oskar Pfungst, dans un livre de 1911 diffusé sur le site du projet Gutenberg.

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