Le cannabis pourrait être reprogrammé : qu’est-ce que cela signifie pour les neurosciences ?

"Moni, la DEA est là", a déclaré Hopkins. "Ils ont besoin de vous parler et ils ont des armes."

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Le cannabis pourrait être reprogrammé : qu’est-ce que cela signifie pour les neurosciences ?

Le médicament pourrait devenir beaucoup plus facile d’accès, augmentant ainsi le nombre de chercheurs capables de travailler avec lui et le nombre de fabricants capables de le produire.

PAR GINA JIMÉNEZ
22 MAI 2024 | 6 MINUTES DE LECTURE
Photographie d'un scientifique tenant une plante de cannabis

Prêt pour la recherche : le cannabis a été difficile à étudier pendant des décennies, mais il pourrait être transféré vers une catégorie de drogues moins restrictive dans le cadre d'une nouvelle proposition.
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Gina Jiménez
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POLITIQUE , CANNABIS , PHARMACOLOGIE

Un matin de fin 2018, Monika Fleshner , professeur de physiologie intégrative et membre du Centre de neurosciences de l'Université du Colorado à Boulder, était chez elle en train de prendre un petit-déjeuner composé de deux œufs, de fraises et de pain grillé lorsqu'elle a reçu un appel de Shelby Hopkins, son technicien de laboratoire. "Moni, la DEA est là", a déclaré Hopkins. "Ils ont besoin de vous parler et ils ont des armes."

À l’époque, Fleshner testait l’effet de l’huile de CBD, un dérivé du cannabis, sur la réponse aiguë au stress des rats. La consommation de marijuana était légale dans le Colorado, mais la Drug Enforcement Agency (DEA) des États-Unis la classait dans la catégorie la plus stricte, réservée aux drogues non acceptées à des fins médicales et présentant un fort potentiel d'abus.

Avant de commencer son enquête, Fleshner avait demandé à la DEA d'étudier le cannabis et on lui avait dit qu'elle avait besoin d'une licence de l'annexe I, dit-elle. "Tu veux dire comme pour l'ecstasy et l'héroïne ?" elle se souvient l'avoir dit à l'agence. "C'est du CBD, tu sais?" Elle a plutôt décidé de travailler avec de l’huile de CBD à faible teneur en THC.

En fin de compte, la DEA l’a quand même confisqué.

La plupart des dérivés du cannabis sont toujours classés parmi les drogues de l’annexe I, mais cela pourrait être sur le point de changer. Hier, le procureur général et la DEA ont publié dans le Federal Register une proposition visant à déplacer le cannabis vers l'Annexe III, une catégorie moins restrictive.

Il n'y a pas de délai pour savoir quand – ou si – l'agence l'officialisera une fois la période de commentaires de 60 jours terminée, mais néanmoins, « c'est très historique », déclare Cecilia Oyediran , présidente de la section du droit sur le cannabis de l'Association du Barreau de l'État de New York. . "C'est la première fois en 50 ans, ou depuis l'adoption de la Loi sur les substances contrôlées en 1970, que le gouvernement fédéral reconnaît que le cannabis a un certain usage médical."

Pour les scientifiques, le report « ferait toute la différence », déclare Caroline Bass , professeure agrégée de pharmacologie et de toxicologie à l’Université de Buffalo. Elle évite souvent de faire des recherches sur le cannabis parce que « c’est trop difficile de se procurer les médicaments. Et même si vous obtenez les médicaments, il est très problématique d’obtenir le type de médicaments dont vous avez besoin », dit-elle.

Chez l'homme, les endocannabinoïdes naturels ciblent les deux récepteurs cannabinoïdes du corps, CB1 et CB2, et le système endocannabinoïde contient également des enzymes qui régulent la production et la dégradation des endocannabinoïdes. Ce système est impliqué dans la mémoire, la motivation, la régulation de la faim, la douleur et l'inflammation, et ses perturbations ont été liées à certains troubles psychiatriques, comme la schizophrénie.

CB1 "est probablement le modulateur le plus important" du cerveau, estime Giovanni Marsicano , professeur de neurosciences à l'université de Bordeaux. Le THC, le principal composant psychoactif du cannabis, se lie au récepteur, offrant aux chercheurs l'opportunité d'étudier le fonctionnement du récepteur CB1 et du système endocannabinoïde.

"La réalité est que si nous n'avions pas de cannabis, et en particulier de THC dans le cannabis, nous n'aurions aucune idée de l'un des systèmes modulaires les plus répandus et les plus importants du cerveau", déclare Daniele Piomelli , professeur de neurosciences et directeur de le Centre d'étude du cannabis de l'Université de Californie à Irvine.

Mais il n’a pas été facile d’acquérir du cannabis à des fins de recherche. Et le système endocannabinoïde est souvent négligé dans les cours de neurosciences, dit Piomelli, en partie à cause des restrictions sur le cannabis. Lorsqu’il a commencé à travailler sur le cannabis dans les années 1990 en France, il lui a fallu beaucoup de motivation pour surmonter les restrictions, dit-il.

"Même à Paris, je pouvais aller au coin de la rue chercher de l'herbe si je voulais me défoncer", ajoute-t-il, "mais en tant que chercheur en laboratoire, non, je ne pouvais pas le faire."

Si le changement de classification est inscrit dans la loi, l'une des plus grandes différences que les chercheurs verront concerne l'octroi de licences. Les établissements peuvent obtenir des licences pour que tous leurs chercheurs puissent utiliser des médicaments de l'annexe III, mais les licences de l'annexe I sont délivrées à des chercheurs individuels. Par exemple, selon la classification actuelle, Bass pourrait utiliser la licence de l'annexe III de son université pour accéder à la kétamine, mais elle aurait besoin de sa propre licence indépendante de l'annexe I pour accéder et étudier le cannabis. Elle dit qu'il n'est pas impossible d'en obtenir un, mais que cela peut prendre des mois. «Cela n'en vaut littéralement pas la peine», dit-elle.

En 2020, seuls environ 600 chercheurs aux États-Unis disposaient de licences de l’annexe I pour étudier le cannabis. Mais le changement de classification devrait conduire à « une explosion de la recherche pour les praticiens, qui était jusqu'à présent limitée », explique Richard Shain, directeur du fournisseur de cannabis agréé par la DEA, Maridose.

Le changement de classification devrait également permettre aux chercheurs travaillant avec le cannabis de changer plus facilement de protocole en cours d’étude. Pour conserver une licence de l'annexe I, les titulaires de licence doivent fournir à l'avance à la DEA des plans de recherche et des informations détaillées sur la manière dont le médicament sera utilisé et jeté.

"L'un des gros problèmes de la licence de l'Annexe I est qu'elle est très spécifique", explique Pamela Maher , professeure-chercheuse au Salk Institute for Biological Studies. Par exemple, si au cours d’une de ses expériences Maher découvrait un nouveau cannabinoïde qu’elle souhaitait tester pour ses effets sur le vieillissement cellulaire, elle devrait déposer un amendement auprès de la DEA et ensuite attendre son approbation.

Enfin, en tant que drogue de l’annexe III, le cannabis serait plus facile à obtenir. Avant 2021, il n'existait qu'un seul vendeur de cannabis autorisé par la DEA à des fins de recherche, et son produit a été remis en question par des chercheurs de l'Université du Colorado dans un article de Nature de 2017 . Ce n'est que cette année-là que la DEA a commencé à accepter les candidatures d'autres fournisseurs. Jusqu'à présent, la DEA en a approuvé six autres, mais davantage de fournisseurs travaillent avec des substances de l'annexe III, explique Elise Weerts , professeur de psychiatrie et de sciences du comportement à l'Université Johns Hopkins. Avec ce rééchelonnement, la DEA pourrait également cesser d’imposer des quotas sur la quantité de cannabis que les fabricants peuvent produire, augmentant ainsi éventuellement l’accès.

Lorsque Maher a voulu étudier un cannabinoïde si pauvre en THC qu’il ne s’agissait pas d’une drogue réglementée, elle a quand même constaté que les prestataires étaient nerveux. « Aucune des entreprises à qui j'ai parlé n'était prête à y toucher ou à le fabriquer parce qu'elle avait peur », dit-elle.

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